美国航企新常态:航班虽减 座位反增

过去几年里,美国航企经过曲线式扩张之后,飞机座位数增加了,航班数量却减少了,但这未必会给旅客们带来更好的服务。

据《华尔街日报》报道,美国航企正在以相对较快的速度进行扩张,但这未必会给旅客们带来更好的服务。

这种脱节源于航空业所称的“曲线式扩张”(upgauging),即航空公司通过在现有飞机上增加座位数量并用大型飞机取代小型飞机的方式增加运力。《华尔街日报》对航班数据的分析显示,这种扩张方式造成的结果就是,与两年前相比,到7月美国航企的国内航班座位数增长了12%,但航班数却下降了4.4%。

对于旅客来说,影响有好有坏。大型飞机一般来说要更加舒适,速度会更快,也能提供更大的头顶行李架及头等舱。旅游业咨询公司Atmosphere Research共同创始人亨利·哈特维尔特(Henry Harteveldt)表示:“座位数增加可能会让旅客获得更低的机票价格或座位升级。”

但航班数减少也意味着旅客的选择变少了,旅客只能更多地勉强接受对于他们来说不是太方便的一些航班时刻。随着航企将客流整合到更少的飞机上,小城市航班服务减少的风险也更大了。另外,航企为了增加更多的座位,有时会取消一个机上厨房或洗手间并减少腿部空间。不过,新的座椅设计会有助于将拥挤感降到最低。哈特维尔特称:“座位密度增加使得旅客将随身行李塞进头顶行李架上变得更费劲了。”



图:美国航企座位数与航班数一增一减


随着本周的媒体报道披露美国司法部正就四大航企——美国航空、美联航、达美航空和西南航空——是否为了保护利润率而合谋对航班数量增加进行限制实施调查,航企如何增减航班服务引起公众关注。美国司法部大约于两月前开始调查,它要求四大航企提供自2010年1月以来的详细月度运力数据文件以及与分析师、投资者和其它航企举行的讨论了运力计划事项的会议报告。

自2008年开始,四大航企均通过一系列并购交易合并了诸多竞争对手,它们现在控制着美国国内航空市场80%以上的份额。这些航企并购获得了司法部的同意,也为美国航空业盈利升至创记录水平作出了贡献。

美国航企相对温和的扩张也促进了它们财务状况的好转,但今年在需求增加、盈利高涨以及低廉燃油价格的推动之下,航企正在加快扩张步伐。这引发航企的股价下跌,因为投资者担心当需求减弱或燃油价格回升时,航企竞相扩张将会导致衰退,就像此前周期所发生的那样。

航企高管将曲线式扩张称之为一种更加明智、风险更低的扩张方式。这种扩张方式能够降低单位成本——航空业衡量每座位每英里飞行的成本指标,它还让航企拥有更多销售高级座位及Wi-Fi服务等项目的机会,并且减轻了繁忙机场的拥堵状况,帮助消除了航班延误与取消问题,特别是在发生暴风雨的情况下。

最重要的是,航企无需为了增加客流量而购买或租赁新飞机。达美首席收益官格伦·豪恩施泰因(Glen Hauenstein)表示:“我们正在提升现有飞机的效率,在不新增任何基础设施的情况下,我们可以运送更多的旅客。”

确实,美国航空运输协会(Airlines for America)表示,现在美国国内飞机平均拥有107个座位,而五年前这个数字是95个座位。飞机上的座位密度增加,部分是因为航企正在向它们现有的飞机中塞进更多的座椅。例如,美国航空将其波音737-800飞机的座位数增加了10个,使得座位总数升至160。美联航也将其空客A320飞机的座位数从138至144座增加到150座。

更多的座位意味着更少的腿部空间,不过航企称旅客们对此几乎感觉不到,这部分是因为座椅现在重量更轻、更加苗条,折叠式餐桌经过重新设计,并且椅背储物袋的位置也进行了调整。航企也在购买与它们已经拥有的飞机相比更大的版本。以西南航空为例,它已经拥有了575架143座的波音737-300与737-700飞机,但它现在正在购买更大的175座波音737-800飞机。目前西南航空已经拥有92架波音737-800飞机。

受航企曲线式扩张影响最大的就是50座的支线飞机,航企多年来一直用这种飞机执飞它们的枢纽机场与小城市之间的航线。由于座位数太少,这种飞机的单位成本较高,因前几年油价一直维持在高位,导致情况更加糟糕。过去五年来,美国航企已经将用50座及以下飞机执飞的国内航班数量削减了大约三分之一。

随着航企用更大的飞机取代50座飞机,一些最小的城市需求不足以填满大型飞机上的座位,导致它们的航班被砍。美国航空首席市场官安德鲁·罗塞拉(Andrew Nocella)表示:“我当然希望小城市的需求能够跟上我们的变化。”

过去几年里,航企经过曲线式扩张之后,许多美国机场的飞机座位数增加了,但航班数量却减少了。2012年7月,达美在密西西比州杰克逊市运营着11个每日航班,其中有八班执飞机型是50座飞机。本月,达美称它将开始提供每日八班航班服务,执飞机型几乎全都是大型干线飞机,并且座位数量也增加了8%。从2013年7月至本月,执飞奥马哈机场航线的航企的座位数合计增加了9.4%,但航班数量减少了6.7%。

在加利福尼亚州蒙特利机场,旅客之前如果要前往旧金山,有四个每日航班可供选择,机型是27座的涡轮螺旋桨飞机。蒙特利机场女发言人詹妮弗·希科森(Jennifer Hickerson)表示,3月,美联航用50座的飞机取代了这些涡轮螺旋桨飞机,但每日航班数量减少到了两班。总体来看,与一年前相比,蒙特利机场的航班数量减少了15%,但座位数增加了10%。希科森称:“不幸的是,旅客的选择变少了,但人们确实喜欢乘坐大型飞机。”

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